INMA: ¿La exposición al mercurio influye en el neurodesarrollo de los/as niños/as?

Proyecto INMA | jueves, 23 de julio de 2020

Un estudio de INMA publicado en el European Journal of Epidemiology explora la exposición al mercurio (Hg) entre el nacimiento y los 4 años de edad, y la asociación entre la exposición infantil a este metal pesado y el desarrollo neuropsicológico en niños/as de 4 a 5 años.

Los bebés y los/as niños/as son muy susceptibles a su entorno debido a ciertos comportamientos que pueden aumentar sus tasas de absorción, y a que su capacidad de metabolizar y eliminar las toxinas se ve reducida por la inmadurez de sus sistemas de desintoxicación. Además, se sabe que el cerebro tiene un largo periodo de desarrollo, desde la formación de neuronas en la etapa embrionaria, hasta la mielinización que sigue en la adolescencia. Así pues, tanto la exposición en la vida prenatal como en la posnatal pueden alterar el neurodesarrollo de los/as niños/as en edad escolar y conducir a trastornos del aprendizaje y la conducta.

El metilmercurio (MeHg) es un contaminante neurotóxico para los humanos y puede bioacumularse en tejidos orgánicos. La principal fuente de exposición en los humanos es a través del consumo de mariscos o peces depredadores, como el pez espada, el tiburón y el atún fresco. Sin embargo, el pescado también es una fuente importante de ácidos grasos poliinsaturados omega-3 (AGPI), yodo, selenio y vitaminas, que son nutrientes de una dieta saludable. Por lo tanto, existe la preocupación de que las concentraciones de MeHg en los/as niños/as que comen pescado regularmente puedan contrarrestar los beneficios del consumo de pescado.

En este estudio, los niveles de mercurio se midieron en la sangre de cordón umbilical recolectada al nacer y en muestras de cabello cuando los niños tenían 5 años. El desarrollo neuropsicológico de los niños fue evaluado por psicólogos/as capacitados/as a los 4–5 años de edad utilizando las escalas McCarthy de las habilidades de los/as niños/as, la cual comprende 18 subpruebas que proporcionan puntuaciones asociadas a pruebas estandarizadas para seis dominios cognitivos: procesamiento de información verbal; habilidades numéricas; procesamiento de información perceptiva; retención de información a corto plazo; y la escala motora para habilidades finas y gruesas.

Los recién nacidos de INMA tenían niveles relativamente altos de mercurio en la sangre procedente del cordón umbilical. De hecho, el 64% de ellos estaban por encima del equivalente a la dosis de referencia según la Agencia de Protección Ambiental de los EE. UU (EPA-EE. UU.), y el 25% de ellos tenían niveles superiores al equivalente de la ingesta semanal tolerable provisional según la Organización Mundial de la Salud (WHO-ISTP). Sin embargo, la exposición prenatal al mercurio no parecía estar asociada con retrasos en el neurodesarrollo en niños/as de INMA a los 14 meses y a los 4-5 años de edad.

Para estudiar las concentraciones de mercurio desde el nacimiento hasta los 4 años, los autores aplicaron el factor de relación cabello:sangre propuesto por el Comité de Expertos de la OMS para poder comparar las concentraciones de mercurio de ambos tejidos. Los/las autores/as descubrieron que las concentraciones de mercurio disminuyeron desde el nacimiento hasta los 4 años, mientras que el 50% de los/as niños/as estaban por encima de las recomendaciones de la EPA, y el 11% de ellos por encima de la referencia de la OMS. Además, niveles más altos de mercurio a los 4 años se asociaron con puntuaciones cognitivas más altas, en particular con la capacidad de procesar información verbal a la misma edad.

Los autores no hallaron asociación adversa entre la exposición postnatal a mercurio y ninguno de los dominios cognitivos evaluados en el estudio. Teniendo en cuenta que no hay pruebas suficientes sobre los posibles efectos neurotóxicos de la exposición postnatal a mercurio a dosis moderadas, reclaman más investigación en este campo.

Artículo de referencia:

Llop S, Murcia M, Amorós R, Julvez J, Santa-Marina L, Soler-Blasco R, Rebagliato M, Iñiguez C, Aguinagalde X, Iriarte G, Lopez-Espinosa MJ, Andiarena A, Gonzalez L, Vioque J, Sunyer J, Ballester F. Postnatal exposure to mercury and neuropsychological development among preschooler children. Eur J Epidemiol. 2020 Mar;35(3):259-271. https://link.springer.com/article/10.1007/s10654-020-00620-9